Du borde verkligen veta vad Andrew File System är

När jag såg att skaparna av Andrew File System (AFS) hade utsetts till mottagare av $ 35K ACM Software System Award, sa jag till mig själv "Det är coolt, jag kommer ihåg AFS från företagens dagar som Sun Microsystems ... snälla snälla ber mig inte förklara vad det är. "

Fråga inte heller mina kollegor. En snabb promenad runt kontorets undersökning av ett halvt dussin av dem dök upp mestadels tomma stirrar på omnämnandet av Andrew File System, en teknik som utvecklats i början av 1980-talet och uppkallad efter Andrew Carnegie och Andrew Mellon. Men som Association for Computing Machines utmärkelsen skulle indikera, är AFS verkligen värt att veta om som en grundläggande teknik som banade vägen för allmänt använda molnberäkningstekniker och applikationer.

MER: Snabbturné i techens stora utmärkelser, utmärkelser och priser

Mahadev "Satya" Satyanarayanan, en Carnegie Mellon universitets datavetenskapsprofessor som var en del av AFS-teamet, svarade på en handfull av mina frågor via e-post om ursprunget till detta skalbara och säkra distribuerade filsystem, betydelsen av det och var det står i dag. Satyanarayanan erkändes av ACM tillsammans med John Howard, Michael Leon Kazar, Robert Nasmyth Sidebotham, David Nichols, Sherri Nichols, Alfred Spector och Michael West, som arbetade som ett team via partnerskap för informationsteknikcentrum mellan Carnegie Mellon och IBM (den senare av som förresten finansierade detta ACM-pris).

Finns det något sätt att kvantifiera hur utbredd användning av AFS blev och vilka slags organisationer som använde den mest? Någon känsla av hur mycket den fortsätter att användas och för vad?

Under en ungefär 25-årig tidsram har AFS använts av många amerikanska och icke-amerikanska universitet. Många nationella laboratorier, superdatorer och liknande institutioner har också använt AFS. Företag inom finansbranschen (t.ex. Goldman Sachs) och andra branscher har också använt AFS. En användbar ögonblicksbild av AFS-distributionen tillhandahölls av tidningen "En empirisk undersökning av ett bredt distribuerat filsystem" som dök upp i ACM-transaktioner på datorsystem 1996. I detta papper anges:

"Ursprungligen tänkt som en lösning på datorns behov av Carnegie Mellon University, har AFS expanderat för att förena cirka 1000 servrar och 20 000 klienter i 10 länder. Vi uppskattar att mer än 100 000 användare använder detta system över hela världen. antal användare och maskiner, AFS är det största distribuerade filsystemet som någonsin har byggts och använts på allvar. "

Figur 1 i detta papper visar att AFS sträckte sig över 59 utbildningsceller, 22 kommersiella celler, 11 statliga celler och 39 celler utanför USA vid tidpunkten för ögonblicket. Förutom denna stora federerade flerfaldiga organisation av AFS fanns det många icke-federerade distributioner av AFS inom enskilda organisationer.

Det som har varit AFS största påverkan på dagens moln- och företagsmiljöer?

Modellen för att lagra data i molnet och leverera delar av dem via cache-on-demand vid kanten är något som alla tar för givet idag. Den modellen utformades och demonstrerades först av AFS, och är kanske dess största inverkan. Det förenklar ledningens komplexitet för operativ personal samtidigt som prestandan och skalbarheten för slutanvändarna bevaras. Från slutanvändarnas synvinkel ger möjligheten att gå upp till vilken maskin som helst och använda den som din egen enorm flexibilitet och bekvämlighet. All data som är specifik för en användare levereras på begäran via nätverket. Att synkronisera alla maskiner du använder blir triviala. Användare på organisationer som distribuerade AFS tyckte att detta var beroendeframkallande. Det var faktiskt denna förmåga som inspirerade grundarna av DropBox att starta sitt företag. De hade använt AFS på MIT som en del av Athenamiljön och ville möjliggöra i större skala denna ansträngande förmåga att hålla synkronisera alla maskiner som används av en person. Slutligen har många av de arkitektoniska principerna och implementeringsteknikerna för AFS påverkat många andra system under de senaste decennierna.

Hur kom AFS att skapas i första hand?

1982 undertecknade CMU och IBM ett samarbetsavtal för att skapa en "distribuerad personlig datormiljö" på CMU-campuset, som senare kunde kommersialiseras av IBM. Det faktiska samarbetet inleddes i januari 1983. En bra referens för information om dessa tidiga dagar är CACM-papper från 1986 av [James H.] Morris et al med titeln "Andrew: A Distribution Personal Computing Environment". Avtalets sammanhang var som följer. 1982 hade IBM precis introducerat IBM PC, vilket visade sig vara mycket framgångsrikt. Samtidigt var IBM helt medveten om att användning av personlig datoranvändning av företag kräver teknisk förmåga att dela information enkelt, säkert och med lämpliga åtkomstkontroller. Detta var möjligt i tidsdelningssystemen som fortfarande var dominerande i början av 1980-talet. Hur man uppnår detta i den spridda och fragmenterade världen för ett PC-baserat företag var inte klart 1982. En stor del av samarbetsavtalet IBM-CMU var att utveckla en lösning på detta problem. Mer än hälften av det första året för Information Technology Center (1983) tillbringades i brainstorming om hur man bäst kan uppnå detta mål. Genom denna brainstormningsprocess framkom ett distribuerat filsystem omkring augusti 1983 som den bästa mekanismen för företagsdelning av informationsdelning. Hur man implementerar ett sådant distribuerat filsystem blev då i fokus för våra ansträngningar.

Vad skulle AFS-skaparna ha gjort annorlunda med att bygga AFS om de var tvungna att göra det igen?

Jag kan tänka på minst två saker: en liten och en stor.

Det lilla är att designen och den tidiga utvecklingen av AFS hände före uppkomsten av [nätverksadressöversättning (NAT)] -baserade brandväggar i nätverk. Dessa används i stor utsträckning idag i hem, små företag osv. Deras närvaro gör det svårt för en server att initiera kontakt med en klient för att upprätta en återuppringningskanal. Om vi ​​hade utvecklat AFS efter den utbredda användningen av NAT-baserade brandväggar, skulle vi noga ha tänkt om hur man bäst kan implementera återuppringningar i närvaro av NAT-brandväggar.

Den större saken har att göra med World Wide Web. Mosaic-webbläsaren kom fram i början av 1990-talet och Netscape Navigator lite senare. Då hade AFS funnits i många år och använts vid många ställen. Hade vi insett hur värdefull webbläsaren så småningom skulle bli som ett verktyg, hade vi varit mycket mer uppmärksamma på den. Till exempel kan en webbläsare användas i AFS genom att använda "fil: //" snarare än "http: //" i adresser. Alla de kraftfulla cachemaskiner och konsistensunderhållsmaskiner som är inbyggda i AFS skulle då ha varit tillgängliga genom ett användarvänligt verktyg som så småningom har visat sig vara oerhört värdefullt. Det är möjligt att webbläsaren och AFS kunde ha haft en mycket mer symbiotisk utveckling, som HTTP och webbläsare så småningom gjorde.

Ser ut som det kanske finns rester av AFS som lever i open source-världen?

Verkligen. OpenAFS fortsätter att vara ett aktivt open source-projekt. Många institutioner (inklusive CMU) fortsätter att använda AFS för produktionsanvändning, och denna kod är nu baserad på OpenAFS.

Dessutom gick mitt arbete med Coda File System bort från november 1986-versionen av AFS. Coda var öppen i mitten av 1990-talet. Den kodbasen fortsätter att vara levande och funktionell idag. Begraven i Coda är idéer och faktisk kod från tidig AFS.

Har någon av er några spektakulära planer för vad de kommer att göra med prispengarna?

Inget konkret än. Vi har diskuterat eventuellt donera medlen till en välgörenhetssak.

Gå med i nätverkets världssamhällen på Facebook och LinkedIn för att kommentera ämnen som är övertygade.