Ja, USA hackade Elysée Palace 2012, säger fransk ex-spion

Bernard Barbier, en tidigare chef för den franska signalundersökningstjänsten, delade några historier med elever i CentraleSupélec, elitingenjörsskolan från vilken han tog examen 1976, vid ett symposium i sommar.

Det var den gången han fångade den amerikanska nationella säkerhetsbyrån djupt i datorer i Elysée Palace, till exempel den franska presidentens bostad. Och flög till Washington för att berätta för dem att de hade hittats. Eller när kanadensarna sa att de - och iranierna, spanjorerna, Algerierna och några andra - alla hade hackats av en fransman, och de hade helt rätt, även om den franska regeringen förnekade det.

Dessa små bekännelser till medlemmarna i en studentförening på hans gamla skola har dock nått en något större publik än han kan ha planerat.

Diskussionen den 2 juni spelades in - från första raden, så han måste säkert ha varit medveten - och hittade sin väg till YouTube senare samma månad. Där låg den, i stort sett omärkt, tills förra helgen när en reporter för den franska tidningen Le Monde hittade den och publicerade utskrifter av stora delar av den. Nästan omedelbart togs den ursprungliga videon ner. En annan har visat sig, även om ljudet har lärt sig, påstås att förbättra ljudkvaliteten.

Barbieres avslöjanden kan inte riktigt kallas en scoop, eftersom de kanadensiska och Elysée hacks hade rapporterats allmänt. De har emellertid aldrig bekräftats officiellt.

Fram till att han lämnade sig för att ansluta sig till IT-konsultföretaget Sogeti 2013, var Barbier chef för avdelningen för signalinformation under det franska generaldirektoratet för extern säkerhet (DGSE), en tjänst som han hade haft sedan 2006. Under den tiden ansvarade han för att DGSE: s spionageverksamhet till ett verktyg för massövervakning. Innan dess hade han växlat mellan roller i den franska kommissionen för atomenergi och alternativ energi (CEA) och andra tjänster vid DGSE.

Studenterna frågade honom särskilt om två händelser.

Den första gällde uppstarten till det franska presidentvalet 2012, då DGSE hittade skadlig programvara på datorer vid presidentresidén, Elysée Palace.

Två år tidigare hade samma skadliga program använts i en attack mot Europeiska kommissionen, berättade han för dem.

År 2012 hade DGSE medel till sitt förfogande för att identifiera ursprunget till den nya attacken, sade Barbier. Han drog slutsatsen att det bara kunde ha varit USA och med en teknik som vi tack vare Edward Snowden nu känner till som Quantum Insert.

Året efter, sade han, skickade den nya presidenten honom till Washington för att klaga till direktören för NSA, Keith Alexander.

"Vi var säkra på att det var dem. Alexander var inte lycklig. I slutändan sa han:" Bernard, bra gjort ... Ni franska är bra, "vilket betyder att han trodde att vi aldrig skulle fånga dem," sa Barbier till studenterna.

Senare samma år hörde han att Le Monde hade fått ett NSA-informationsdokument om honom som var förberedt för det mötet och planerade att publicera det.

Barbier bad en NSA-kontakt i Paris att ge honom en kopia av informationsdokumentet. "Han sa 'Jag kan inte, det är topphemlighet, bara president Obama kan avklassificera det.' Jag sa: "Röra dig inte, sex miljoner fransmän kommer att se det snart, och det kan jag inte?" Jag såg det äntligen en dag innan Le Monde publicerade det, ”berättade han för eleverna.

En annan historia från 2013 i Le Monde handlade om en cyberattack på Irans kärnkraftsinstallationer, som också riktade datorer i Kanada, Spanien, Grekland, Norge, Algeriet och Elfenbenskusten. I en anteckning som läckts av Snowden sade kanadensiska tjänstemän att de var ganska säkra på att attacken hade monterats av en fransk underrättelsebyrå. Den franska regeringen förnekade något engagemang.

Men på hans gamla skola sa Barbier att när kanadensarna omvänd konstruerade skadlig programvara, fann de att dess programmerare hade smeknamnet "Babar" och undertecknat det "Titi", två ledtrådar som fick dem att tro att han var fransk.

"Och det var han," sade Barbier, utan att erkänna vilken byrå, om någon, programmeraren arbetade för.

Säkerhetsforskare kunde senare koppla Babar till andra familjer av skadlig programvara, känd som Bunny, Casper, Dino, NBot och Tafacalou.

Med så många av dessa angelägenheter antydda eller avslöjade av Snowdens läckor, var det oundvikligt att en av studenterna skulle fråga honom vad han tyckte om den tidigare NSA-entreprenören som blev visselpipa.

"Snowden förrådde sitt land helt," sade Barbier, men med sina avslöjanden om allierade som spionerade på varandra och USA: s hacking av nätverksutrustning från sådana som Cisco Systems, "hjälpte Snowden oss på det hela taget."

Gå med i nätverkets världssamhällen på Facebook och LinkedIn för att kommentera ämnen som är övertygade.